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不浪费文字的人
介绍吴庆瑞博士推荐的一本好书《The Complete Plain Words》

        不浪费文字的人

        对会议感到无聊,吴庆瑞博士在纸上猛涂写东西。

        斜眼看他在写什么,严崇涛先生吃了一惊。

        纸上有一个字,吴庆瑞博士还写了五个同义词和五个反义词。

        “我很惊讶 – 他在练习他的词汇,”严先生,七十二岁,回忆道。想起他以前上司这段涂写文字的往事,他不禁咯咯地笑。

        这件事发生在六十年代。严先生那时在财政部工作,而吴博士是他的部长。这段涂写文字的往事,显示后者对英文的兴趣。

        吴博士即使在内阁会议上,也有这同样的习惯,其他退休的公务员回忆道。

        前内阁部长丹纳巴南在早前的一次访谈上说,这显示吴博士脑里,同时“常有许多天马行空的想法”。

        这既验证了他的多面手的能力,也反映了他对简明扼要的书写的严格要求。

        “对他而言,草率的书写,等於草率的思考,”严先生说。“他是一个巧於手艺之人,每一个字都用得恰到好处。”

        由於吴博士坚信写好的英文的重要性,他着手改善公务员的书写技巧。他给予他挑选的一些公务员,每人一本薄薄的书 – The Complete Plain Words;这是英国公务员Sir Ernest Gowers 写的。

        出版於一九五四年,它是应英国政府的邀请而写的,用以改进英国公务员的书写。

        内阁秘书刘华明告诉海峡时报,虽然写好的英文的运动早已开始,但吳博士是在七十年代中,才开始分发这本书给公务员的。

        很多人到今天还保有这本书,虽然隨着岁月,它今已发黄。

        这已不是秘密,那些有幸获得吴博士赠与这个礼物的人,都是他认为有前途的人,但他们写的工作与会议报告,借李光耀先生的话说,“在清晰度上有缺点”。

        在一九七零年后期,他进一步推广公务员写好的英文。

        他说服祖安娜汉宁斯夫人,当时英国驻新加坡大使的妻子,为公务员举办英文书写的课程。

        “一九七九年他到教育部时,他发现工作报告常很長气,不清楚,而且有文法错误,”刘先生说。

        他利用现成的工作报告作为教材,让它们的写作者感到惊愕。

        吴博士传奇性的坚持写好的英文,给予新加坡股票交易所主席,七十二岁的J.Y.比莱,带来长远的影响。

        他記忆中的吴博士是一个一丝不苟的人,他回想起有一次他对这个句子:“This is sufficient。”很有意见。

        “为什么不改用‘enough’呢?”吴博士问。

        对於Sir Ernest的书,比莱先生说:“我一口气读完它。它有很多很有用的贴士,例如书写准确,干净和简洁的内阁报告。”

        刘心玲女士,五十七岁,是另一个收到这本The Complete Plain Words的人。

        她,连同刘先生,是所谓的‘十二勇士”的成员;他(她)们都是来自国防部的系统工程师,由吴博士亲自挑选,从一九七九年开始,着手改造新加坡的教育系统。

        “我学到的一件事是不滥用‘due to’这个片语,”刘女士说。她现在是盛保旺工业园的主席。

        在早年,吴博士也要求所有内阁的备忘录,不得超过两页半,用打字机打,每段文字之间空两格。

        一九八零年代,内阁的备忘录越来越长,因为问题越来越复杂,但它们必须附上一页的内容提要。

        这个要求“逼使你对於你的目的,必须清楚,专注予主要的观察与论点,还有,你要求采取的决定或行动,必须准确”,刘女士指出。

        比莱先生相信,吴博士的这种对写清楚的英文的信念,对於今天的年轻人也是适用的。“当你刚从大学出来,你已经习惯写长篇大论,不仅只是为了传达你的论点,或许还因为你想出风头。”

        “但当你到社会做事,人们没有兴趣看你表现聪明,而是你有什么建议,而你又如何去提出它们。”


苏杭译自:

“The Man Who Wasted No Words” - By Sue-Ann Chia
The Straits Times (20.05.2010)




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